«Este yacimiento es hoy el campeón del mundo en fósiles humanos»

10 Oct

Emiliano Aguirre, J. L. Arsuaga, J. M. Bermúdez de Castro y Eudald Carbonell_ Equipo investigador de Atapuerca

HENAR DIAZ Día 08/10/2010 -

El paleontólogo español Emiliano Aguirre llegó a los yacimientos de Atapuerca en 1976 de la mano del ingeniero de minas Trinidad de Torres. Nadie podía decir a este último que su intensa búsqueda de fósiles de osos daría como fruto algunos de los hallazgos más importantes que se han hecho en la historia de la Paleontología. Aguirre recuerda que cuando Trinidad de Torres acudió a él, «había encontrado tres mandíbulas y unos cuantos dientes y, como hasta entonces, donde se había estado buscando apenas se había encontrado nada, el hecho de que hubiera cuatro individuos sin apenas buscarlos para mí era señal de que había mucho más».
Así que estos primeros restos hallados en la Sima de los Huesos dieron pie al paleontólogo español a pensar que estaba ante un «hito importante». Prueba de ello es que sólo dos años más tarde, en 1978, se elaboró el primer proyecto de investigación y comenzaron las excavaciones en esta sierra burgalesa, en una enorme trinchera que había sido dinamitada en la roca décadas antes para construir una vía férrea que nunca llegó a existir. Preguntado Aguirre por si auguraba que esos primeros hallazgos iban a cobrar las dimensiones que hoy tienen, con el Museo de la Evolución Humana recién inaugurado, el experto responde de forma clara: «Ya en 1976 predije que sería el yacimiento de fósiles humanos más importante de Europa para conocer y estudiar la evolución de nuestros antepasados y sus condiciones ecológicas». Además, añade, «estaba seguro de que se convertiría en un lugar para la formación de especialistas españoles en Paleontología, y se ha cumplido».
Emiliano Aguirre estuvo al frente de las excavaciones hasta 1991, año en el que se jubiló y dejó la dirección del Proyecto de Investigaciones de Atapuerca a Juan Luis Arsuaga, José María Bermúdez de Castro y Eudald Carbonell. Los tres codirectores crearon un equipo de excavaciones multidisciplinar, cuyos avances ha seguido de forma minuciosa desde entonces Aguirre, que destaca la importancia del trabajo en equipo en este tipo de investigaciones: «Ellos me han seguido enseñando y sacando “cosas estupendas” para la ciencia mundial», sostiene el paleontólogo, para quien «el ser humano es el único animal que no sólo puede aprender de sus predecesores, sino también de sus hijos y discípulos».
Los primeros hallazgos realizados en el yacimiento de Atapuerca —en 1994 se descubrían en la Gran Dolina los restos del que luego se llamaría Homo Antecessor— sirvieron también para que España adquiriese presencia en el mapa de los estudios realizados en el campo de la Paleontología. Cuando se iniciaron las excavaciones en la sierra burgalesa, recuerda el también doctor en Ciencias Biológicas que, aunque en España se había hecho mucho en Arqueología, «no había paleontólogos ni paleontropólogos», un hueco que se ha ido llenando con el paso de los años, al tiempo que se ha ido logrando la colaboración con otras disciplinas como la Paleontología, la Arqueología, la Geología, la Paleobotánica, etc., uno de los objetivos que desde el principio persiguió Aguirre.
Patrimonio de la Humanidad
Ya con el paleontólogo jubilado, en 1999 se iniciaron las excavaciones en la llamada Cueva del Mirador, y al año siguiente el yacimiento recibió la calificación de Patrimonio de la Humanidad, lo que «sin duda» contribuyó a su conocimiento en el mundo, aunque el llamado «padre» de Atapuerca insiste en que nada más confirmarse los primeros hallazgos, comenzaron ya las primeras publicaciones en revistas internacionales y las tesis en las más prestigiosas universidades. De la mano de Aguirre cimentó en Atapuerca su tesis la profesora del departamento de Paleontología de la Universidad Complutense de Madrid, Pilar Julia Pérez, que a su vez luego dirigiría las tesis de Arsuaga, Bermúdez de Castro y José Miguel Carretero. De esta forma, en torno a los yacimientos burgaleses se han formado generaciones y generaciones de nuevos doctores «con metodologías nuevas en campos inéditos de investigación».
Lugar en la Evolución
Pero… ¿Qué lugar ocupa Atapuerca en la secuencia de la evolución humana? «En Atapuerca —explica Aguirre— se han encontrado cuatro sitios con fósiles humanos con edades comprendidas entre los 300.000 y 1.200.000 años, con algún periodo intermedio, como el encontrado en el nivel 6 de la Gran Dolina, que es de casi 800.000 años». Hallazgos por los que el doctor Honoris Causa por la Universidad de Burgos considera que este yacimiento «es, hoy en día, el campeón del mundo en fósiles humanos». No obstante, es consciente de que aún quedan muchas «lagunas» por rellenar, sobre todo entre el 1.200.000 y los 780.000 años, y es lo que precisamente siempre ha entusiasmado al paleontólogo: «A mí, más que encontrar el fósil más antiguo, lo que me ha gustado siempre es rellenar lagunas en el conocimiento. Donde había tramos en los que no existían datos, ahí es donde me gustaba ir y dirigir una tesis. Mis alumnos me hicieron famosa la frase de “aquí hay tesis”».
Por eso está convencido de que, aunque Atapuerca ha dado mucho de sí, «todavía queda un “montón” más», al tiempo que destaca el «trabajo multidisciplinar» que siempre se ha llevado a cabo en el yacimiento burgalés, poniendo como ejemplo el proyecto realizado por Eudald Carbonell sobre arqueología experimental. De esta forma, recuerda, se ha probado la práctica de canibalismo.
Hoy Aguirre y los tres actuales co-directores del yacimiento recibirán el reconocimiento de la Fundación Cristóbal Gabarrón. Un galardón que, para el mayor de los paleontólogos, supone que «se va avanzando en el conocimiento científico en España», algo que le satisface, ya que «el conocimiento científico es un beneficio para la Humanidad, que nos dice muchas cosas de nosotros mismos y de lo que nos rodea».

Fuente: ABC.es

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